Uno de los momentos más conmovedores y elocuentes que Dan Lyons recuerda de su año como empleado de una empresa emergente es cuando la joven recepcionista de la compañía le miró, recién contratado con 52 años, y le dijo que se alegraba de que por fin la empresa estuviera contratando a personas mayores. ¡Vaya!

Como empleado de mediana edad en una empresa de Silicon Valley, a veces me doy cuenta de que trabajo mano a mano con personas que tienen la mitad de mi edad, a veces incluso más jóvenes. ¿Pero qué pasaría si de repente me despidieran y tuviera que empezar a buscar otro empleo? Algunos amigos que han vivido esta misma situación cuentan que es un golpe terrible para el ego buscar trabajo actualmente, sobre todo si pasas de los 40 años.

"En este país tenemos una cultura juvenil, donde es mejor ser joven que mayor", comenta Thomas Osborne, abogado principal de AARP Foundation.

Y donde esto resulta más evidente es en las empresas de tecnología de todo el país. Un buen ejemplo: Facebook se enfrentaba a dos demandas de discriminación por razones de edad en el momento en que se redactó este artículo. De hecho, en ambas demandas se alega un discurso que el Director general de Facebook Mark Zuckerberg pronunció en el evento Y Combinator Startup School en 2007 como un ejemplo de prejuicios inherentes a la empresa en relación con la edad:

"Quisiera destacar la importancia de ser joven y técnico... Los jóvenes sencillamente son más inteligentes. ¿Por qué la mayoría de los maestros de ajedrez son menores de 30 años?... No lo sé... Los jóvenes, en verdad, tienen una vida más sencilla".

Como bien escribe Dan Lyons en un artículo de opinión en Observer: "Tomar decisiones de contratación y despido por cuestiones de edad es ilegal, pero la discriminación por este motivo prolifera en el sector tecnológico, y todo el mundo es consciente, pero todos parecen aceptarlo".

Prejuicios por edad: contra la ley

La discriminación por edad, según la Comisión para la igualdad de oportunidades en el empleo de Estados Unidos (EEOC), consiste dar a un candidato o empleado un trato menos favorable debido a su edad.

En Estados Unidos, la ley contra la discriminación en el empleo por razón de edad Age Discrimination in Employment Act (ADEA) es un precepto que está en vigor desde hace 50 años por el que se prohíbe discriminar a aquellas personas que tengan 40 años o más.

El comportamiento discriminatorio puede englobar:

  • Que no te contraten por tu edad
  • Que te denieguen un ascenso o un aumento de sueldo por tu edad
  • Que te denieguen la posibilidad de formación o de acceder a oportunidades de desarrollo profesional por tu edad
  • Que te despidan por tu edad

Discriminación por edad: algunas cifras

Para saber qué dimensión ha adquirido este problema, vamos a analizar algunas estadísticas.

La EEOC recibió aproximadamente 1000 demandas durante el primer año en el que se le encomendó la responsabilidad de velar por el cumplimiento de la ley estadounidense contra la discriminación en el empleo por razón de edad. Hoy en día, en cambio, recibe aproximadamente 20 000 demandas al año.

Según una encuesta realizada por AARP en 2013, el 64 % de los trabajadores (aproximadamente 2 de cada 3 personas) afirman haber sufrido discriminación por edad o haber sido testigos de ello en sus lugares de trabajo.

En este mismo estudio, el 16 % de los trabajadores mayores citan la "discriminación por edad" como el motivo principal de la falta de confianza en conseguir un nuevo empleo.

Además, en un estudio de 2016 realizado por economistas de la Universidad de California, Irvine halló pruebas concretas de que los trabajadores de mayor edad tienen más dificultades para ser contratados. Enviaron 40 000 currículos para postular a miles de puestos de trabajo reales. Para un puesto concreto, se enviaron tres currículos idénticos, con la única diferencia de la edad: uno para una persona más joven, otro de una persona de mediana edad y otro para un candidato mayor. Mira los resultados en el gráfico:

 La discriminación por edad es problema de todos
Fuente de la imagen: Banco de la Reserva Federal de San Francisco

Su estudio llegó a la conclusión de que:

  • Existe discriminación por motivos de edad a la hora de contratar, con independencia del sexo
  • Quienes están más cerca de la edad de jubilación sufren más discriminación por edad que los candidatos de mediana edad
  • Las mujeres están más expuestas a la discriminación por edad que los hombres

Hacer frente a la discriminación por edad

Pues sí, las personas se enfrentan a diario a la discriminación por edad en el lugar de trabajo.

Como manager en tu empresa, ¿qué medidas puedes adoptar para prevenir este tipo de discriminación? ¿Y qué puede hacer tu organización para promover tu marca como un lugar abierto a talentos de todas las edades?

Aquí tienes algunos consejos:

01. Cambia las palabras en las descripciones del puesto

Elimina las referencias a candidatos ideales que tengan "entre 8 y 10 años de experiencia" o "hayan terminado sus estudios hace 2 o 3 años". (Se trata de directrices reales de la empresa tabaquera R.J. Reynolds que derivaron en un pleito cuando un responsable de Recursos Humanos denunció las prácticas de contratación de la empresa).

De la misma forma, evite descriptores tipo "nativo digital," "versatilidad" o "muy eficaz" con tendencia a generar resultados sesgados.

En su lugar, céntrate en las cualificaciones y no caigas en la trampa de simplemente buscar una "adecuación a la cultura." ¿Qué tendrá que hacer el candidato en su despacho después de que lo contrates? ¿Qué competencias necesitará para sacar los proyectos adelante?

02. Proporciona formación sobre la discriminación por edad

Para hacer frente a este problema, conciencia a las personas de que estos prejuicios existen. De la misma forma que se impartieron los módulos formativos sobre la discriminación de género, asegúrate de que la empresa también se ocupa de la discriminación por edad. Desde luego, siempre es mejor prevenir que enfrentarse a cualquier posible litigio.

03. Ofrece a todos formación sobre tecnología y herramientas

Nunca des por sentado que las personas saben cómo usar tu conjunto de herramientas. Ofrece formación sobre la tecnología y las herramientas que usas para llevar a cabo el trabajo en tu empresa. Convierte la formación en obligatoria para los nuevos empleados. Pero también ofrece la posibilidad a los demás de que se pongan al día de las prácticas recomendadas y los consejos y trucos útiles relacionados con sus herramientas de trabajo.

Si hay personas que sean reticentes a aprender cosas nuevas, utiliza métodos de gestión de cambios para conseguir que participen.

04. Traza (nuevas) carreras profesionales

¿Tienen tus empleados una carrera profesional bien definida? Allánales el camino, sobre todo, a medida que la empresa crece y adquiere madurez.

Si se trata de empleados mayores cuyas carreras profesionales se encuentran en punto muerto, crea nuevas carreras y amplía el organigrama. Encuentra la forma de que estos trabajadores sigan creciendo profesionalmente y de que sigan progresando mientras más tiempo estén en tu organización.

05. Sé empático

Como jefe, debes estar siempre dispuesto a animar a tu personal. La forma más fácil de hacerlo es tenderles una mano.

Si algún trabajador de mayor edad parece estar teniendo problemas de rendimiento, habla con él. Céntrate en los hechos (que el rendimiento es más bajo, que los resultados se demoran, etc.), pero pregúntale también en qué puedes ayudarle para que esto cambie. Es posible que solo necesite dominar la herramienta nueva que se ha introducido.

Si le ofreces ayuda, le subirás la moral y evitarás que más adelante se presenten demandas por discriminación.

La discriminación por razones de edad es problema de todos

En resumidas cuentas, la discriminación por razones de edad es un problema muy grave al que se enfrenta gran parte de la población activa de cualquier país. Como líder, eres responsable de ser consciente de ello y de promover una cultura empresarial que termine con el estigma de la edad en tu organización.

Ten en cuenta que, algún día, cuando estés cerca de la edad de jubilación, desearás que haya trabajo acorde a tus conocimientos profesionales y a tu alto grado de especialización.

El usuario de Twitter Steve Mitchell (@ingostudios) con unas palabras de despedida:

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