Qué es una API: todo lo que necesitas saber

En este momento, las API (interfaces de programación de aplicaciones en sus siglas en inglés) conectan nuestro mundo digital de formas que jamás hubiéramos imaginado. En el trabajo, podemos completar proyectos más rápida y eficientemente con análisis en tiempo real y herramientas integradas. En la sanidad, las API unen los datos clínicos de la población con los equipos de investigación, lo que agiliza enormemente los nuevos tratamientos. Además, permiten a los proveedores mejorar la calidad de la atención a pasos agigantados.

Puede que te preguntes cómo esta API, algo tan pequeño y poderoso, puede tener un impacto tan importante. Repasemos los aspectos básicos de las API y cómo integran las aplicaciones.



¿Qué es una interfaz de programación de aplicaciones (API)?

Una API es la interfaz que permite el intercambio de información entre dos componentes de software independientes. Una API actúa como intermediaria entre las funciones internas y las externas del software, lo que crea un intercambio de información tan sencillo que a menudo pasa desapercibido ante el usuario final.

¿Qué función tiene una API?

Dicho en pocas palabras, una API actúa como intermediario virtual, remite información de una interfaz, como una aplicación móvil, a otra. Las API conectan diferentes partes de una plataforma de software con el fin de garantizar que la información acabe en el lugar adecuado.

Estos puntos de conexión no solo funcionan como canales para las comunicaciones internas, sino también como un modo para que las herramientas externas accedan a la misma información. Así pues, las API pueden incluirse en una de las dos categorías:

  • API internas o privadas
  • API externas o abiertas

API privadas

A una API privada solo pueden acceder los desarrolladores y los usuarios de la organización. Estas API normalmente conectan procesos internos de los equipos con el fin de reducir el trabajo aislado y mejorar la colaboración.

API abiertas

Por otro lado, las API abiertas proporcionan a los desarrolladores externos un modo de acceder fácilmente a la información e integrarla entre herramientas. Una API abierta o pública ahorra a los desarrolladores tiempo, pues les permite conectar su plataforma con herramientas que ya tienen, lo que reduce la necesidad de crear funciones totalmente nuevas.

Ejemplos de API

En la práctica, una API se puede utilizar para conectar casi todos los procesos. A continuación encontrarás algunos ejemplos de las funciones habituales de las API:

  • Compartir información de vuelos entre líneas aéreas y sitios de viajes
  • Usar Google Maps en una aplicación de uso compartido de transporte
  • Crear bots de chat en un servicio de mensajería
  • Integrar vídeos de YouTube en una página web
  • Automatizar flujos de trabajo entre herramientas de software B2B

Para buscar, recopilar y compartir datos

Los sitios de viajes con descuentos, como Kayak, usan las API para agregar información en tiempo real de las aerolíneas, los hoteles y las excursiones. Si no existiera un modo sencillo de acceder a esta información, Kayak tendría que recopilar manualmente estos datos o dejar de ofrecer ofertas de viajes competitivas del todo.

Entre otros ejemplos de API que comparten información en tiempo real se encuentra The New York Times, que permite analizar su base de datos de miles de artículos, y Spotify, que permite buscar diferentes tipos de música. Incluso la NASA cuenta con una API abierta repleta de imágenes de satélite y datos de constelaciones de uso público.

Para reducir el trabajo repetitivo

Con semejante amplia variedad de productos y servicios disponibles en todo el mundo, no es raro ver a los desarrolladores crear algo que ya está inventado. Las API pueden proporcionar a los equipos herramientas y funciones preconfiguradas que les ahorran el tener que crear estas herramientas desde cero.

Por ejemplo, la API de YouTube permite a los desarrolladores integrar reproductores de vídeo en su sitio, reproducir informes y acceder a otros útiles recursos.  

Para fomentar la innovación y la colaboración

En algunos casos, las API han estado en la vanguardia de la innovación tecnológica y científica. Fijémonos, por ejemplo, en la investigación genómica: sin una colaboración a nivel mundial y un acceso rápido a los datos, la investigación quedaría aislada y el progreso sería lento. Actualmente, APIs como Google Genomics permiten a los investigadores analizar fácilmente grandes cantidades de investigaciones genéticas, lo que les ayuda a descubrir nuevos tratamientos, así como obtener más información acerca de cómo se desarrollan los trastornos genéticos.

REST frente a SOAP

Con tantas aplicaciones diferentes, puede que te preguntes cómo se estandarizan las API. Aunque no se ha establecido un estándar universal, hay una serie de aspirantes que destacan.

Estos estándares, llamados protocolos de servicio web, son conjuntos de prácticas que dictan el modo de comunicar los datos y cómo se accede a las API. Los dos protocolos más populares, REST y SOAP, dominan la contienda, ya que la inmensa mayoría de las API abiertas usan uno de los dos.

  • SOAP, siglas en inglés de Protocolo Simple de Acceso a Objetos, era el favorito indiscutible de los desarrolladores de API hasta hace poco. Ahora el 70 % de las API públicas siguen los protocolos REST. Dicho esto, SOAP se sigue utilizando en muchas de las principales empresas tecnológicas y ofrece compatibilidad con sistemas tradicionales que pueden ser compatibles solo con él.
  • REST, siglas en inglés de Transferencia de Estado Representacional, es el recién llegado a los protocolos de servicio web y admite un mayor número de formatos de datos. Además, a los desarrolladores les suele resultar más fácil acceder a REST, además de que ofrece tiempos de carga más breves y un mejor rendimiento.

Conéctate con los recursos de API

¿Preparado para empezar a aprovechar el poder de las API en tu organización? Consulta estos recursos sobre cómo empezar. Mientras estás en ello, infórmate de cómo la API de Wrike puede transformar tu forma de trabajar.

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